Maven

Lancé le 18 novembre 2013, le satellite MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN) a pour mission d'élucider les causes qui sont à l'origine de la disparition d'une grande partie de l'atmosphère martienne.

Pourquoi l'atmosphère de Mars, qui était dense et permettait probablement l’existence d’eau liquide en surface dans le passé, a-t-elle aujourd'hui disparu ? Cette énigme, le satellite MAVEN tente de la résoudre depuis le 22 septembre 2014, date de son insertion en orbite autour de la planète rouge, soit dix mois après son lancement. L’objectif ? Reconstituer l'histoire de l’atmosphère et du climat de Mars. Pour y parvenir, le satellite MAVEN explore l'atmosphère supérieure de cette petite planète, et analyse ses interactions avec le Soleil et le vent solaire. Des mesures que MAVEN réalise en suivant une orbite elliptique de quatre heures et demie, avec des altitudes variant de 150 km à 6000 km. MAVEN réalise également des sondages profonds (« deep dip ») de la haute atmosphère en survolant jusqu’à 125 km d’altitude la planète ce qui lui permet de mesurer in situ sa composition. Pour réaliser toutes ces analyses, MAVEN dispose de huit instruments scientifiques à son bord.

Menée en coopération avec la France, MAVEN est une mission du programme Scout d'exploration de la planète Mars de la NASA. Le CNES assure la maîtrise d'ouvrage pour la contribution instrumentale des laboratoires français. Concernant cette contribution, signalons plus particulièrement le rôle de l’IRAP (Institut de Recherche en Astrophysique et Planétologie, à Toulouse), qui a développé et fourni le senseur SWEA (Solar Wind Electron Analyzer), l’un des huit instruments à bord de MAVEN. Quant à la durée de la mission, elle est d’une année terrestre, extensible à une année martienne (soit 686 jours).